今年5月第二周很熱鬧,兩大科技巨頭的年度開發者大會,Google I/O 2018和微軟Build 2018,只差了一天,相繼在西雅圖和舊金山同一周舉行,頗有相互較勁的意味。

先登場的是微軟,微軟執行長Satya Nadella揭露了雲加智慧邊緣裝置(Cloud & Intelligent Edge)的戰略布局。微軟從去年就開始聚焦邊緣運算,今年3月更展開組織大改造,並宣布將雲端和智慧邊緣裝置視為取代AI戰略的下一階段新方向。在5月這場Build開發大會上,終於看到了更多微軟戰略的細節。

其中,最關鍵的發布是微軟開源釋出了Azure IoT Edge服務的Runtime程式碼。這是一個將微軟Azure IoT服務,延伸進入到企業內網,讓任何IoT運算設備可以執行IoT邊緣運算程式的Runtime。

邊緣運算的核心精神是,先在本地網路內,就近處理和分析,以降低雲端運算的負擔,也加快在本地端的反應速度。要實現這個架構,關鍵就是要在本地端和雲端有一個相同或容易串連的執行環境。

微軟靠容器架構,串起了雲端和本地邊緣運算裝置。在這個Azure IoT Edge Runtime中,提供的執行環境,就是和Azure雲端一樣的Container執行環境,同一支Container應用程式,可以在本地邊緣端或在Azure雲端上執行。微軟還開源釋出了這個Runtime,要讓Azure的IoT Edge能力,更容易嵌入(擴散)到各種裝置上。

有了共通環境,微軟也開始將雲端認知服務,打包放入到Azure IoT Edge中,第一個推出的就是微軟認知服務的影像辨識工具Custom Vision,現在可以就近在本地端偵測和辨識環境影像資料,甚至透過Edge裝置就能呈現視覺化結果。將雲端認知服務落地到邊緣裝置,正是微軟新戰略的核心精神,微軟開始將雲上的AI和認知服務,透過這個策略一一落地,來深入企業。這更凸顯出微軟的新戰略更加聚焦AI應用,而不是AI。

而主打AI第一的Google,則是在I/O上大秀各種消費端的創新AI技術和應用,尤其有一段短短幾分鐘的示範,可一窺Google對於AI助理不久後將要轉型的新定位。

Google 執行長Sundar Pichai展示了兩段Assistant打電話到真實店家預約的例子。第一個例子是Assistant以帶有口音的女聲,打電話到美髮沙龍預約。引起全場驚奇的是,當接電話的店家回應說:「稍等,我查一下。」Assistant竟然回覆「恩恩」。全場轟然大笑,一方面驚訝於AI技術理解了店員的話,另一方面AI也以人類慣用的口吻來回應,讓對方知道了解其意思,後續AI還能和店員一來一往對談,敲定雙方都合適的時間。

第二個餐廳訂位預約的例子更令人驚訝,這次是AI模仿男聲打電話到餐廳預約4人的定位。但餐廳不接受5人以下的定位而拒絕預約,並告知只能現場等候,而AI男聲除了道謝以外,竟然也會進一步追問當天等候情況,就像真人一樣。

這是Google集結了在自然語言理解、深度學習和語音合成上的多年研發成果才打造出來的Assistant底層技術,稱為Duplex。Google想要6成沒有線上定位系統,只能靠人工預約的中小企業店家,更容易接到習慣線上數位生活的人們的訂位。Google讓AI助理不只是像過去那樣只是人與人間溝通的輔助,而是可以更進一步介入,取代人,來和另一個人溝通。AI助理越來越可以像是真人助理了。

雖然只是2通示範電話,但Google準備在今年夏天開放早期試用,意味著這個技術已經進入到可商用化的階段,而不是未來技術。

微軟從企業市場切入,而Google則先攻消費市場,但不論是誰,都是讓AI應用進入了新的階段。

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