HP動用全球HP實驗室75%的研究資源,投入名為「The Machine」的全新電腦架構研究,The Machine並非為消費型電腦市場所設計,而是用來取代現在的大型主機,其特點有2個,第一、發展記憶電阻(Memristor)來解決緩慢的硬碟,並突破快閃記憶體容量瓶頸,第二、矽光晶片控制光傳輸取代銅導線的電傳輸。

電腦架構在10年前仍屬戰國時代,HP、IBM抑或是SUN等系統公司,皆從頭打造自家系統,設計自有晶片、發展獨有的網路技術或是客製化作業系統等,而這些元素讓資料中心更加強大。但是消費型網路公司的崛起,Facebook、Google和Amazon.com等公司皆自行研發資料中心技術,自家的資料中心不假他人之手,如此便大幅度削減系統公司的市場。

HP實驗室執行長Martin Fink說:「我想我們是別無選擇了」

HP過去是工作站以及伺服器市場的明星球員,但經過10年,Intel的x86架構獨霸,以至於目前系統大廠HP、DELL或是IBM皆淪為就像是x86伺服器產品的代工廠,所以無論是HP的The Machine或是IBM的OpenPower計畫,都被外界認為是掙脫x86縛網的絕地大反攻行動。

The Machine是從兩年前開始的計畫,當Fink接手HP實驗室,他檢視了一遍HP實驗室的所有專案,發現HP正在研發兩種讓電腦架構更快的元件,記憶電阻以及矽光晶片,目前正在多種作業系統上實驗包括Windows、 Linux、 HP-UX、Tru64還有 NonStop。

2011年Fink決定向HP總裁Meg Whitman提案,利用過去HP實驗室研發的新技術,組合成一台全新的機器,Meg Whitman在聽完兩個小時的簡報後,便轉頭向同座的CFO說「幫他們多找些錢來」

The Machine的記憶電阻將會是很大的變革,現今電腦程式運作方式,是將程式從速度比較慢但容量大的非揮發性儲存裝置如硬碟,載入速度快但容量小的揮發性記憶體中,以確保執行的速度,例如使用者想打開Firefox瀏覽器,作業系統會先讀取硬碟上Firefox程式,並載入記憶體中執行。雖然固態硬碟也慢慢的熱門起來,但是DRAM以及快閃記憶體有其物理限制,容量提升的速度遠不及資訊爆炸造成儲存需求的速度,New Enterprise Associates風險管理公司合夥人Greg Papadopoulos說:「在這星球每個人都在期待便宜又快速的儲存裝置出現,當有一天這東西出現,將徹底改變電腦架構。」

HP顯然把賭注押在記憶電阻,記憶電阻是必須在無塵室製造的奈米等級晶片,由金屬絲交織並覆蓋一疊一疊如氧化鉭的薄膜材料在網格的交叉點上,當導線通電時,電阻便會改變並保留下來,藉此紀錄1與0的訊號。而記憶電阻可以用傳統的晶圓設備製造,HP希望可以藉此達到前所未有的儲存量,並全面推翻現有的硬碟以及記憶體架構。

HP的矽光晶片專案也是熱門的議題,不光是HP,就連Intel還有其他企業也都極力的想將光纖網路縮進電腦裡面,取代銅傳導,而不久的將來,光纖也將全面取代乙太網路線。記憶電阻也已經謠傳好一段時間了,但研究成果距離商品化仍有很長的路要走。Martin Fink也說,The Machine不在HP的官方發展路線中,沒有明確的上市時程。

 


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