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政府開放資料有助於增進大眾知識,賦能人民,並促進商業創新。事實上,近年來,促進商業創新是美國聯邦政府開放資料行動背後的一個主要動因,美國政府很可能變成舉世最大的免費開放資料來源。政府開放資料的商業潛力才剛開始浮現,其所助長的新一波創業熱潮也剛開始興起。

有些公司使用政府資料來開創全新的服務,例如創立於2006 年的磐聚網(Panjiva)使用政府資料建立國際貿易平台。該公司使用政府的進出口量、買方與賣方的財務和信譽評等開放資料,建立更堅實、更透明化,以及更有效率的國際貿易網路。

州政府和地方政府的開放資料也為創業者提供機會。舉例來說,一些城市已經釋出運輸資料,軟體開發商可以使用這些開放資料來為通勤者設計應用程式。波士頓、洛杉磯、舊金山、多倫多,以及華盛頓特區等城市的通勤族可以使用NetBus.app來查看公車何時會到站,藉以決定是否該在站牌候車,抑或還有時間可去買杯咖啡。

這其中似乎有個矛盾:若開放資料是免費的,為何有人能用它來創立營利事業呢?答案是:在從資訊汲取價值的過程中,開放資料是起始點,並非終點。一般來說,政府聚焦於使外界更能取得資料本身,而不是利用資料來發展可供民眾直接使用的應用產品或服務。私人企業可藉由取得開放資料,來打造好產品或服務,進而創造價值。

從每年的新創企業和新問世的商業應用程式。就可以看出政府開放資料蘊藏的創新潛力,就連已經開放了數十年的天氣和GPS 資料集,現在仍繼續激發出新創意和新公司。

舉世最著名的資料導向公司Google,使用GPS 資料集和其他的政府開放資料,打造出愈來愈多的應用程式。GoogleMaps 和Google Earth,是結合Google 本身擁有的資料和政府開放資料打造出來的應用程式,它們本身也變成開放資料源頭。據Google 統計,目前有超過一百萬個網站和應用程式使用取自Google Maps 的開放資料。

GPS 和地理位置資料如今被用來打造出一些最受歡迎、最有創意的智慧型手機應用程式,例如:

●      Foursquare 以「追蹤朋友」應用程式起家,讓你知道你的朋友目前人在何處。該公司現在已經開發出新功能,讓你回顧你的以往體驗,或是取得你的朋友推薦他們去過的餐廳。

●      優步(Uber)叫車服務能讓你知道目前所在地附近有哪些車輛可提供服務,如同該公司創辦人所言:「一個按鍵就能取得搭載服務」。

●      Waze導航使用來自其他駕駛人的即時路況資料,提供持續改進資訊的導航服務。

●      當你正在一個商店裡考慮購買某個產品時,你可以使用RedLaser應用程式掃描該產品的條碼,它會立即告訴你此商品在附近商店的售價。

●      Instagram 和Flickr 能讓你把地圖資料加入你張貼的相片上;Vine 短片應用程式也提供相同功能;Evernote 則讓你可以追蹤當你撰寫筆記時,你身在何處。

當雷根總統在1983 年宣布,當時發展中的GPS 系統不僅供軍方使用,也將供民間使用時(後來,柯林頓總統實踐了這個承諾),沒有人能想到未來會出現這些發展。雷根總統做出此宣布的當時,第一款真正的行動電話才剛問世(體積像手電筒那麼大),有螢幕的手機(但沒有電腦運算能力)要十年後才會出現。這正是重點:政府開放資料的價值在長期,這是一項創新者可以使用數十載的永久性公開資源,隨著新技術的出現,創新者將發展出運用此資源的新點子,新公司也將應運而生。

氣候公司:從保險業務邁向新的綠色革命

弗萊柏是典型的技客,主修天體物理學,在創辦氣候公司之前任職Google。他和同事發現,他們可以在不擁有獨家資料之下建立一個成功的資料導向公司,這家公司使用的龐大資料是任何人都可以免費取得的資料(只有一些例外),但氣候公司用以分析這些資料技巧,創造出獨特的價值。

弗萊柏指出,該公司的起步源於一個簡單洞察──天氣影響眾多企業每年的獲利。「當下雪量不足時,滑雪場就得關閉;下雨時,高爾夫球場便無法營運;下雪量太大時,市政府得剷除道路積雪;下起毛毛雨時,街角的檸檬汁小攤得收攤,」他告訴我:「我們的事業概念是,若我們能夠模擬天氣,就能讓企業量身打造在特定氣候事件導致財務損失時自動理賠的保單。」

該公司開始耕耘全美各地兩百個氣象站的資料。想購買天氣意外險保單的企業可以上該公司網站,挑選一個附近的氣象站,購買此氣象站預測下惡劣天氣的意外保險,該公司將分析此氣象站的歷史天氣資料,預測可能的天氣,為此企業客戶撰寫合適的保單。

「歷經時日,我們發現,這個模式的最佳市場是農業,」弗萊柏說。天氣會對農業收成造成巨大影響,農民可能血本無歸,天氣的稍稍變化將導致他們的獲利損失龐大,而聯邦作物保險為農民提供的保障明顯不足。

氣候公司開始把注意力轉移至農民身上的同時,該公司發現,來自全美各地兩百個氣象站的資料不夠準確,無法為地方農場做出天氣預測,於是,他們擴大至兩千個氣象站,但仍然不夠。「若你是個農夫,離你最近的氣象站在位於30 哩外的一處山上,我們如何能夠得知你所在地的每日實際雨量和氣溫呢?」弗萊柏說。於是,他們使用所謂的「最小土地管理單位」(Common Land Unit)資料,這種資料顯示全美所有農場的地點、形狀和面積。雖然這是免費的公開資料,卻是多次動用〈資訊自由法〉(Freedom of Information Act),以及和史丹福大學及其他研究機構通力合作,才促使美國農業部釋出資料(氣候公司現在仍然經常試圖取得更新資料)。

接著,該公司使用政府資料,以更準確評估所有農場的天氣情況。弗萊特指出,如今,使用都卜勒氣象雷達,可以測量一個農場一天內的降雨量,準確度達百分之一英吋。該公司也從美國地質調查局取得地形圖和土壤類型資料,這些是根據實地土壤調查和衛星空照而得的資料,衛星照片呈現的是邊長10公尺正方形土地(大約是一個市郊住宅庭院面積)的準確相片。弗萊柏說:「農夫未必關心降雨量,他們真正需要關心的是他們的農場有多少水。」而這取決於降雨量和土壤類型。

弗萊柏表示,若是在十年前,幾乎不可能做到他們現今所做的事。他說,把各種資料結合起來:「我們現在可以對農場做出遠遠更好的估計,我們看到衛星攝影技術的巨大進步,你可以免費取得和處理那些影像。我現在可以使用農場的紅外線衛星圖,來估計農夫在哪一天種植作物,以及目前到了哪一個成長階段。」

弗萊柏及其事業夥伴認知到,他們從事的不只是賣保險的業務而已,他們已經邁入改善全球農業的事業領域了。他們繼續改進模型,加入作物收成資料,更準確地估計天氣狀況和農業收成之間的關連性。(摘錄整理自第2章)

 

作者簡介

喬爾.古林(Joel Gurin)

現任紐約大學治理研究實驗室(GovLab)高級顧問,專研如何使用開放資料及公民參與來改善治理方式,進而改善人們的生活。古林在2009年加入歐巴馬政府團隊,擔任美國聯邦通信委員會消費者與政府事務局(Consumer and Government Affairs Bureau)局長。

 

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喬爾.古林(Joel Gurin)/著;李芳齡/譯

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