「多款智慧手錶現在也用RISC-V處理器了。」SiFive臺灣技術行銷副處長林宗民興奮地說。目前在亞洲就有多達2千萬隻健身手環和智慧手錶,裡面使用全都是RISC-V設計的CPU。

就連中國小米手環設計廠商華米也都大力採用,甚至去年還自行開發第一款取名為黃山1號的自製RISC-V晶片,放進自己的多款AmazFit智慧手錶系列,單季就賣破百萬隻,傳聞下一代小米手環也會採用。

雖然新一代手錶外型跟前代相似,但裡面的核心處理器,則是翻新採用RISC-V架構來設計全新CPU,其相關核心技術就是來自SiFive公司。

SiFive這家公司的來頭不小,創辦人就是柏克萊大學RISC-V專案的三位發起人,背後更有三星、英特爾、高通大力投資,商業模式跟Arm類似,以提供處理器核心IP產品設計為主,但兩家公司不同的是,SiFive採用了開源RISC-V指令集架構。

為何智慧手錶要採用RISC-V?主因是,這代新手錶不只採用更大的彩色螢幕,還提供全觸控操作,支援更多運動、健康監測功能,為了維持與前一代相近的續航力,甚至要撐更久。關鍵就是改採用了RISC-V設計客製SoC晶片,提高效能的同時,也能滿足高度節電的設計需求。

林宗民指出,RISC-V的出現,帶來更多CPU設計新選擇,硬體廠商現在可以從多家晶片設計業者中,來選擇適合的RISC-V處理器設計方案,或是可以自行開發,透過開放的RISC-V技術,能夠設計出更彈性而且合身的CPU,來滿足不同應用領域的需求。

為了提供更彈性的CPU設計方式,SiFive兩年前也釋出一套線上CPU設計工具Core Designer,讓硬體廠商在CPU設計的前期,就能先使用這套工具,來模擬這顆自製CPU內部核心的主要功能與配置,包含核心數、記憶體、安全機制等,配置完還會產生CPU設計示意圖,晶片設計人員馬上能查看,並能自動驗證設計完的核心有沒有合乎預期的功能。

因為該工具是以雲端形式來提供,整個設計模擬過程全都能線上來完成,等到確認所有功能及配置以後,才交由SiFive完成這顆CPU最後設計,他也提到說,未來甚至連整顆SoC晶片,都能在雲端設計完成。

目前,這家公司的產品線已能涵蓋了中低階的RISC-V處理器核心設計,能對比到Arm的各產品系列,最近開始提供更高效能的CPU設計,效能完全不遜於Arm Cortex-A72系列產品,例如U8系列,今年Q3也要推出。

除了用於手環、手錶等穿戴式裝置,截至今年初,已取得授權使用該公司RISC-V產品的國內外業者,就超過155家,涵蓋多種裝置或設備,從IoT、AI、邊緣運算裝置、儲存裝置,到資料中心相關網路設備都有。

就連三星也要用他們家提供的RISC-V產品,來設計自己的CPU,用於5G、AI、車用等相關應用。除此之外,SiFive還推出多款RISC-V硬體開發板, 軟硬體開發者也能直接用它進行前期應用測試及驗證。

SiFive去年也在臺灣設立分公司,團隊約數十人,大多都是研發工程師,負責SiFive在全球的軟體開發工具、CPU設計與相關函式庫的開發。

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