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李宗翰攝影

【美國舊金山現場報導】這一年來,除了雲端服務、大數據、行動應用持續走紅以外,人工智慧(AI)無疑是下一個即將起飛的熱門IT技術,許多人已經開始積極投入機器學習、深度學習的開發與應用,繪圖處理器大廠Nvidia今年的營收、獲利、股價持續上漲,也與此有關,而同樣是處理器大廠的英特爾,現在也對AI的發展寄予厚望,並正式宣布調整以AI為重的策略,全力發展軟硬體技術,以支援相關的發展。

在11月18日舉行的「Intel AI Day」活動當中,英特爾執行長Brian Krzanich提出了他們的願景,並期盼能推動AI普及,將AI變得更平民化,進而引領AI運算時代的來臨,使英特爾能夠成為加速AI發展的催化劑。

隨後,英特爾執行副總裁暨資料中心事業群總經理Diane Bryant也與Google企業資深副總裁Diane Greene同臺,宣布雙方在AI應用上的策略聯盟。

首先,針對Google發展的AI函式庫TensorFlow,英特爾將協助在Intel Architecture系統環境下執行相關應用時,可得到最佳的效能,這部份的合作預計在2017年第一季發表初步成果。

另一個部分合作,則是針對Kubernetes這套同樣由Google發展出來的Container管理平臺,英特爾將協助改善它在多雲環境下的功能,以及程式碼最佳化。由於Kubernetes能為應用程式的container環境,提供自動化部署、擴展與維運,而這部份也涵蓋到新興AI應用系統的範圍,因此,也被歸類於AI整體策略的發展的一環。而在先前,兩家公司曾經討論到推動Kubernetes與OpenStack的整合,現在則會擴大到如何善用Intel Architecture,提升Kubernetes的效能、對於IT基礎架構的管理,以及企業工作負載的進階安全保護。

英特爾資料中心事業群副總裁暨雲端服務供應商業務總經理Raejeanne Skillern提到,在未來半年內,這些程式碼最佳化工作成果也將提供給社群審查,維運管理雲端服務的業者將能夠清楚得知,當中預計會改善的層面,包括虛擬網路的效能,以及共用資源的管理上,可針對特定工作負載提供存取優先順序的保障。同時,Google Cloud Platform與英特爾的物聯網裝置之間,也將整合,為企業用戶在終端到雲服務的應用,提供安全的解決方案。

而就更實際的產品而言,英特爾在伺服器端處理器平臺上,也針對AI有所布局。在2017年,英特爾除了現有的Xeon、Xeon Phi,以及Xeon搭配FPGA(Field Programmable Gate Array)晶片Altera Arria 10之外,也將以Xeon搭配新開發的「Lake Crest」晶片專攻類神經網路應用。

值得一提的是,Lake Crest的技術源自於英特爾今年8月併購的新創公司Nervana Systems,第一款基於矽晶片的獨立加速卡將於2017年第一季問世,之後,英特爾還將推出結合Xeon與這種新型態加速AI處理機制於一體的晶片,研發代號稱為「Knights Crest」,採用這顆晶片的伺服器可具有開機的功能。

英特爾在2017年即將推出的伺服器產品,還包括採用Skylake微架構的新一代Xeon處理器,以及Xeon Phi(代號為Knight Mill)。新的Xeon將會增加更多整合加速運算的進階特色,針對大數據與AI領域會運用到的Apache Spark軟體環境,效能提升的幅度可望達到18倍之高;至於Xeon Phi 「Knights Mill」,則將深度學習的效能提升到4倍,並且提供直接記憶體存取的能力(最高到400GB)。


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